Un nuevo estudio publicado en la revista Science relaciona el aumento de las inundaciones en la Llanura Argentina con los cambios en el uso del suelo

Un estudio realizado por científicos del CONICET y publicado en la prestigiosa revista ciencias, Establece una relación de causalidad entre la expansión de la frontera agrícola que se ha producido en la llanura de Chacopampen en los últimos 40 años y el aumento de las áreas inundables dentro de esta misma llanura.

Desde hace unos veinte años, el Grupo de Estudios Ecológicos del Instituto de Matemática Aplicada de San Luis (IMASL, CONICET-UNSL), liderado por el investigador del Consejo Esteban Jobbágy, estudia la dinámica del agua y su relación con el uso del suelo. En Argentina es fácil. Y a lo largo de este tiempo, el grupo ha publicado más de dos decenas de artículos científicos que apuntan a señalar que el cultivo de granos reduce la capacidad del suelo para extraer agua, en comparación con lo que ocurre en superficies cubiertas por bosques y pastizales, que inducen cambios en el equilibrio hidrológico.

“Hay que tener en cuenta que nuestra llanura experimentó un cambio de vegetación rápidamente y en una zona casi sin precedentes en el mundo, el cultivo de cereales, especialmente soja y maíz, se expandió rápidamente, en áreas donde había vegetación natural, bosques o pastizales. —o cosechas, una pastoral que se sembró y pasó muchos años en la lotería”, explica Jobbágy.

dice Javier Hospanosian, investigador del CONICET en el IMASL, docente de la Universidad Nacional Mayor de San Luis (UNSL) y primer autor del trabajo. En este sentido, las inundaciones que les interesan no son inundaciones repentinas asociadas a un evento de precipitación específico, sino un tipo de inundación que se desarrolla gradualmente y luego dura mucho tiempo. Históricamente, este tipo de inundaciones se ha relacionado en la literatura con fluctuaciones climáticas más que con cambios en el uso del suelo.

Para comprender mejor este fenómeno, Hospanosian analizó la historia de las inundaciones en la región durante los últimos 40 años utilizando imágenes satelitales y pudo establecer una correlación regional entre los cambios en el uso del suelo y la aparición de nuevas áreas potencialmente cubiertas por agua.

“A nivel continental, en Sudamérica, hay zonas que se inundan y otras que no, y por lo general eso no cambia con el tiempo, al contrario, toda nuestra llanura se está inundando mucho más de lo que estaba hace unos años atrás. También hay un desplazamiento del frente de inundación cada vez más hacia el norte y el oeste, lo que equivale al desplazamiento del límite agrícola hacia esos puntos, e incluye lugares históricamente secos donde nadie recuerda haber inundado antes”, señala afuera.

Aumento del nivel de las aguas subterráneas

Gracias a la obtención de una serie de datos históricos que muestran la variación en el tiempo de la profundidad del nivel freático en diferentes puntos de la llanura, se pudo comprobar que el vínculo entre los cambios de uso del suelo y el aumento de la frecuencia de las inundaciones es mediada por una importante subida de las aguas subterráneas, que se desplazó desde la profundidad de entre doce y seis metros, hasta una profundidad de entre cuatro y unos pocos centímetros.

Las series temporales de variación de la profundidad de los niveles freáticos, que permitieron a los científicos acceder a datos de las primeras décadas del siglo XX, muestran que el mismo ascenso freático se produjo en distintos lugares de la llanura, aunque en momentos diferentes, y que el fenómeno coincidió en el tiempo y el espacio Con la expansión de las fronteras agrícolas.

Hospanosian también destaca que el estudio a nivel regional con imágenes satelitales tiene un precedente de varios años de trabajo, a niveles más locales, en esta zona: “Hablamos con productores agropecuarios del occidente pampeano, oriente sanluiseño, sur cordobés, santafesino , y Santiago.” Del Estero, quien nos dijo lo mismo, que hace poco más de una década tenían que perforar un pozo de 12 metros para encontrar agua, y ahora bastaba con perforar unos pocos cm. Esto nos permitió notar que hubo un cambio hidrológico muy grande, pero no sabíamos qué área abarcaba en la extensión. Para eso usamos imágenes satelitales y verificamos que es un fenómeno regional, no solo local”.

“La hipótesis central de este trabajo es que ha habido un cambio hidrológico en la región pampeana y más recientemente en la región chaqueña, que ha pasado de mantos freáticos profundos a mantos freáticos cercanos, mientras que antes se necesitaba recoger mucha lluvia. para una inundación, ahora no es necesario que caiga una gran cantidad de agua. Esta situación hace que el paisaje responda de manera diferente a las lluvias anuales y aumenta el riesgo de inundaciones”, agrega Hospanosian.

Comparaciones entre cuotas vecinas

Para verificar una relación causal entre la expansión de la frontera agrícola -y cambios en el uso del suelo- y la mayor tendencia de los paisajes a sufrir inundaciones, el equipo de investigación realizó comparaciones, en diferentes puntos de la llanura, entre parcelas sembradas con soja y maíz y tierras adyacentes con rastros de bosques naturales, pastizales o plantaciones de eucalipto. Esto les permitió ver que, a pesar de su proximidad entre sí, las tierras con pastos, bosques naturales o árboles sembrados de árboles tienen capas freáticas profundas y, al mismo tiempo, absorben más agua subterránea que las tierras con cereales.

A pesar del alto nivel de agua en los remanentes de bosques o con cultivo de pastos; Según los investigadores, esto no se debe a que lleven agua de lluvia, sino a que reciben agua en exceso de los muchos volúmenes ocupados por los cultivos de cereales que rodean estas pequeñas islas a través de vasos conectados. En ese sentido, los investigadores pudieron verificar a partir de observaciones químicas, que el agua más cercana a la superficie en estas ruinas de madera es antigua y que fue “empujada” hacia arriba por agua que proviene de parcelas vecinas.

“Al deforestar y reducir significativamente el área forestal, o plantarla con pastos o árboles, estamos permitiendo que las aguas subterráneas comiencen a recargarse y paisajes que hace solo unos años eran susceptibles a inundaciones”, dice Jobbágy.

La raíz del problema

Para comprender mejor el problema, los investigadores también realizaron un modelo computacional que les permitió reunir los diferentes datos en un análisis integrador: “El modelo nos muestra que la principal variable para determinar la profundidad de las capas es la longitud de las raíces de las plantas”, dice Jobbágy,

Los cultivos de granos tienen raíces poco profundas, explica el investigador, porque son de corta duración y tienen que construirse desde cero cada año. Por otro lado, los eucaliptos, los pastos y los árboles de bosques naturales como el algarrobo, el caldeno o el caprachus tienen raíces extendidas que viven muchos años.

“La paradoja es que la clave de las inundaciones no está en lo que pasa en los años húmedos, sino en lo que pasa en los años secos, porque es en esos períodos cuando el nivel freático puede bajar; pero si el nivel freático baja un poco después de un año de lluvias Pocas debido a la limitada extensión de las raíces de los cultivos, cuando hay un año lluvioso no habrá tanto volumen libre de agua para almacenar los nuevos excedentes, la presente sequía nos da una prueba en este sentido, pues las cosechas fallaron terriblemente, pero el agua no ha disminuido tanto”, dice. Jobbagy.

Entre los principales impactos de la obra, Hospanosian advierte que un aumento en la frecuencia de las inundaciones, así como una ampliación de la superficie inundable de la llanura argentina, podrían eventualmente afectar la productividad de ciertas regiones. “Notamos que hay terrenos desiertos porque ya no son aptos para el cultivo por la acumulación de agua y la posterior salinización”. En este sentido, existen paisajes que pueden convertirse en humedales, que, por un lado, dejan de ser productivos para la zona, pero, por otro lado, suponen la creación de un nuevo hábitat. Esto significa que las implicaciones de este proceso pueden ir más allá del cambio hidrológico y abarcar tanto aspectos productivos como ambientales”, concluye.

Finalmente, Jobbágy destaca la importancia de trabajar con diversos actores sociales para conocer y gestionar la nueva situación hidrológica: “En estos 20 años de trabajo, además de construir una base de evidencias de campo a partir de mediciones en todo el llano, nuestro equipo ha construido algo que es quizás la más importante, una red de cooperación con diversos actores en la producción y gestión que fue parte de la recolección de información y su aplicación casi instantánea en la toma de decisiones. En este sentido, la colaboración con el INTA en San Luis, Marcos Juárez y Leboulaye fue fundamental, así como el trabajo de talleres y el intercambio de datos e ideas con grupos de productores de AACREA y AAPRESID, y esperamos seguir trabajando con ellos en el futuro”, concluye Jobbágy.

En el estudio también participaron especialistas de la Universidad de Lancaster (Reino Unido).

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